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2013-04-27, 19:13
 

       
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b7 L'nigme des cercles de fes en partie rsolue





L'nigme des cercles de fes en partie rsolue




Les cercles de fes apparaissent comme des couronnes d'herbes touffues dlimitant des plaques de terre dnude






Un chercheur allemand montre, preuves l'appui, que la formation de ces mystrieux disques dnus de vgtation est lie la prsence de termites des sables.

Nul besoin de magie ou de gants pour expliquer les cercles de fes des dserts africains. Ces disques dnus de vgtation de 2 50 mtres de diamtre et dlimits par de hautes touffes d'herbes intriguaient depuis longtemps les botanistes. Pluies de mtorites, radioactivit, sol toxique, remontes de gaz, de nombreuses hypothses avaient t testes pour expliquer cette curiosit naturelle, sans succs. Dans un article publi vendredi dans Science , Norbert Jrgens, botaniste l'universit de Hambourg, offre pour la premire fois une thorie convaincante, taye par des recherches de longue haleine sur le terrain.
Selon lui, ce sont les termites des sables qui sont l'origine de ces formations. Que ce soit en Namibie, en Angola ou en Afrique du Sud, ce sont les seuls organismes dont j'ai trouv des traces dans chacun des cercles que j'ai tudi pendant huit ans, explique le chercheur dans le Science Podcast qui accompagne son article. Les petits insectes ont t difficiles dbusquer car ils fuient la moindre perturbation et arrivent nager dans le sable sans creuser de galeries trs solides. En attaquant les cercles la pelle, ses collgues, qui avaient dj formul l'hypothse termites par le pass, n'avaient donc trouv ni insectes ni termitire.
Les racines dtruites par les termites des sables

C'est aprs avoir dcouvert des traces de la trs discrte espce Psammotermes allocerus, un peu par hasard dans les herbes environnantes, que Norbert Jrgens a eu l'intuition du rle primordial que pouvaient jouer ces insectes sociaux. En utilisant de faon systmatique un souffleur plutt que sa pelle, comme on peut le voir dans un documentaire diffus fin aot sur Arte, il russit mettre au jour sans les abmer de petits nids de sable trs fragiles. Dans les jeunes cercles en cours de formation, les termites des sables sont de plus surpris en flagrant dlit de destruction des racines Pour le chercheur, cela ne fait plus aucun doute: l'nigme des cercles de fes a vcu.
En profondeur, la terre est humide dans les cercles
Norbert Jrgens
Il dcrypte par ailleurs dans son article le rle cologique de piges eaux qu'ils jouent dans le dsert. Car si ces taches peuvent apparatre comme des mutilations dans le tapis herbeux pendant la saison humide, ce sont au contraire de petites oasis le reste de l'anne. Lorsqu'on creuse un peu, on se rend compte que mme au cur de la saison sche, la terre est humide dans les cercles, explique-t-il. L'absence d'herbe faciliterait le drainage de l'eau en profondeur lorsqu'il pleut et viterait son vaporation via la transpiration des plantes quand le temps est sec. Ce phnomne explique au passage pourquoi les disques de terre nue sont cercls d'une herbe haute et vigoureuse.
Restent nanmoins quelques questions. Pourquoi ces taches circulaires ont-elles une dure de vie de quelques dizaines d'annes? Est-ce li une migration des termites ou leur destruction par une espce concurrente telle que les fourmis moissonneuses? Une interrogation plus fondamentale encore subsiste: comment les termites ont-ils acquis cette capacit collective devenir de vritables ingnieurs d'cosystmes? Et en ont-ils conscience?





Les cercles adultes sont bien dlimits tandis que les bbs en cours de formation sont souvent plus petits et moins nets.




Dans des zones plus herbeuses, les cercles de fes ressemblent des cicatrices dans le paysage.




On voit clairement la diffrence entre l'herbe bien verte qui forme le cerlce de fe et les plantes environnantes, de la mme espce, tout dssches. (Namibie)o




Lors de la saison sche, les cercles de fes sont la seule vgtation qui subsiste, notamment pour les gros herbivores qui peinent trouver de quoi se nourrir. (Namibie)o





Les termites des sables seraient l'origine de la formation de ces tranges couronnes qui ont longtemps fascin les botanistes. (Namibie)o









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2013-08-29, 11:16   : ( 2 )


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